Een bijzondere brief komt eindelijk thuis

STEENBERGEN – Vrijdagmiddag werd op de Markt een bijzonder kleinood overhandigd aan de gemeente Steenbergen. Uit handen van Kees Roelen kreeg wethouder Wilma Baartmans een brief overhandigd. Een brief van Sir Winston Churchill, geschreven aan Karel Roelen.

Je leest wel eens over poststukken die na jaren onderweg geweest te zijn tóch nog worden bezorgd. De brief die vandaag werd overhandigd aan de gemeente Steenbergen heeft ook een lange weg gevolgd. Van Steenbergen naar Rotterdam. Via een schoenendoos op zolder in Leerdam, terug naar Steenbergen. Bezorger van dit wel heel bijzonder poststuk is Kees Roelen, zoon van Karel Roelen, geboren en getogen aan de Kruispoort in Steenbergen. Bij velen bekend als meester Roelen van de Gummarusschool.

‘Jongen, deze brief was voor je vader heel bijzonder’

In Steenbergen weet iedereen hoe op 19 september 1944 de bommenwerper met aan boord Guy Gibson en Jim Warwick neerstortte, en beiden sneuvelden. Wat maar weinig mensen weten is hoe Karel Roelen naar het wrak moet zijn gerend. “Mijn vader vertelde vaak over de vreselijke crash” legt zoon Kees uit. “Tante Corrie woonde aan de Zeelandweg-Oost en daar is, zowat in haar achtertuin, de bommenwerper met beide RAF-piloten neergestort. Mijn vader is naar het wrak gegaan. Ik denk om te helpen, maar hij praatte nooit over wat hij bij het wrak aantrof. Daar bleek dat beide piloten overleden waren en heeft hij het naamplaatje van Guy Gibson en wat persoonlijke spullen van hem weten te redden.” Dat dit voor de nabestaanden van onschatbare waarde was bleek later. Ruim een jaar na afloop van de Tweede Wereldoorlog, namelijk 28 mei 1946, heeft Karel een brief gestuurd naar Sir Winston Churchill. Destijds premier van Engeland. Vergezeld van een brief heeft hij het naamplaatje en persoonlijk spullen van Guy Gibson verstuurd. En een foto van de graven van beide omgekomen piloten. Dit gebaar werd door Sir Winston Churchill enorm gewaardeerd. Dat blijkt uit de reactie die hij stuurde naar Karel. Voor hem een brief van onschatbare waarde. Zijn hele leven heeft hij hem bewaard, samen met de envelop en het ontvangstbewijs van de door hemzelf verzonden brief. “Mijn vader is in 1995 overleden” vertelt Kees. “Jaren na zijn overlijden heeft mijn moeder de brief aan mij gegeven.” Kees noemt emotioneel de woorden die zijn moeder sprak. “Jongen, deze brief was voor je vader heel bijzonder, bewaar hem goed.” Dat heeft Kees jaren gedaan. Tot hij ergens vorig jaar weer door de foto’s en herinneringen van vroeger snuffelde. Daar kwam de brief weer boven water en bedacht hij zich wat ermee te doen. “Ik weet zeker dat mijn vader gezegd zou hebben dat hij hier, in Steenbergen hoort. Daar waar Guy Gibson en Jim Warwick begraven liggen.”

Deze brief krijgt een prominente plek op het gemeentehuis

Wilma Baartmans kon zich helemaal vinden in de woorden van Kees Roelen. “Wat gaaf om hier samen te zitten!” zegt ze vrolijk. “De strekking van het hele verhaal past zo goed in onze cultuur. Hier wonen betrokken burgers, je ziet dat aan tal van monumenten die ons herinneren aan de tweede Wereldoorlog. Het klaprozenviaduct, en natuurlijk het klaprozenveld bij ‘de klok’. De graven van Guy Gibson en Jim Warwick, waar wij jaarlijks herdenken. Maar ook de propeller in het stadspark, daar past dit kleinood uitstekend bij.”  De brief, keurig ingelijst met envelop en ontvangstbewijs, krijgt een mooi plekje in de vitrine van Warwick en Gibson in de hal van het gemeentehuis. Als dank mochten Kees Roelen, zijn partner Jopie en zoon Niels een mooi boeket bloemen in ontvangst nemen, én een sculptuur van het wapen van onze gemeente.

Tekst: Tineke Feskens  Foto’s: Jan de Langen © Steenbergse Courant / KijkopSteenbergen.nl