De Knotwilg bestaat 25 jaar: ‘We zijn er trots op dat we ruim 2000 leden van dienst kunnen zijn’

STEENBERGEN – De Knotwilg bestaat 25 jaar en viert dat gepast. Afgelopen zaterdag bijvoorbeeld tijdens de uitreiking van het 20.000e zwemdiploma. Toen reikte wethouder Cors Zijlmans dit uit aan Nandi Haast uit Roosendaal. Maar ook bij diverse andere gelegenheden. Zo kregen de kleintjes van het Peuterzwemmen een dolfijn als aandenken. “De dolfijn is ons symbool voor het zwemmen hier”, vertelt Peter Kemps (67). Want het zwemmen is de hoofdbron voor de Knotwilg, naast overigens de Fitness, sauna, squash en horeca.

Kemps nam – toen nog samen met Rien de Vos – in 1999 De Knotwilg over van de BVR-groep. Het sportcentrum verkeerde toen in redelijk zwaar weer en had moeite om de kop boven water te houden, om het in zwemtermen te zeggen. Het waren moeilijke tijden.

“De eerste twee jaar had ik zelfs geen salaris en jarenlang was het zeker geen vetpot”, memoreert Peter Kemps terugkijkend op die periode. Kemps heeft een bedrijfskundige achtergrond en deed tot zijn 40e jaar internationaal veel ervaring op. Hij nam in september 2000 Richard Wessel in dienst. “Richard werd ons hoofd zwemzaken. Hij heeft in zijn eerste vijf tot zes jaar in de Knotwilg het zwemonderwijs helemaal opnieuw opgezet. Zo werd ons unieke ‘Zwem en Zing’ ontwikkeld. En we realiseerden een bijzonder leerlingvolgsysteem, waardoor ouders of verzorgers goed kunnen volgen hoe hun kind zich ontwikkelt en welke zaken meer aandacht nodig hebben. Ook ontwikkelden we tekenfilmpjes om ons zwemonderwijs te ondersteunen. Hierdoor kan thuis met het kind worden geoefend op de diverse belangrijke onderdelen. Ons systeem kreeg landelijk bekendheid en er zijn diverse zwembaden die deze methode van ons gebruiken”, zegt Peter Kemps trots.

Regiofunctie

“ Wekelijks komen hier 900 kinderen op zwemles. Een derde van hen komt uit Steenbergen, een derde van het eiland Tholen en een derde uit de hele regio: Bergen op Zoom, Roosendaal, Breda, Dordrecht en Zierikzee. We leiden op voor het ABC-plus diploma. Dat wil zeggen conform alle eisen van het reguliere ABC diploma plus extra aandacht voor het in kleding zwemmen. Dat laatste omdat we de zwemveiligheid zo belangrijk vinden. Een kind valt ergens meestal met volledige kleding in het water”.

Kemps vertelt over nog een zwemspecialisme bij de Knotwilg. “We geven tijdens de schoolvakanties ‘turbo zwemlessen’ aan kinderen van expats. Kinderen van diplomaten en werknemers van Shell, Unilever en diverse internationale bedrijven. Ook daarin genieten we bekendheid. Tot in Den Haag kennen ze de Knotwilg”.

Sterke groei fitnesscentrum

In 2005 stond het zwemonderwijs volledig op de rit en kon worden gestart met de ontwikkeling van het Fitness centrum. Richard Wessels werd benoemd tot hoofd sportzaken. Die ontwikkeling ging voorspoedig en nadat de plaatselijke tennisvereniging all-weather-banen kreeg besloot Kemps fors te investeren in uitbreiding van de fitnessafdeling. De tennisbanen werden in 2016 gesloten. De Knotwilgfitness trekt inmiddels zo’n duizend leden.

“Het gaat ons nu goed. Vanaf 2014 zijn we ‘gezond rendabel’. Dat bood ruimte voor nieuwe investeringen. De laatste twee jaar hebben we 30 procent van onze omzet in vernieuwingen gestoken. Van buiten ziet De Knotwilg er onveranderd uit. Binnen zijn we compleet vernieuwd. We werken met een hecht team van 25 medewerkers. Die zorgen ervoor dat alles hier goed draait en dat gebeurt 7 dagen per week. Per 1 januari is Richard Wessel nu bedrijfsleider en houd ik me alleen nog met de directievoering bezig”.

Omgekeerde koelkast

‘De Knotwilg is uitgegroeid tot een prachtig bedrijf. Ik ben er trots op. Trots overigens ook op de investering die we hebben gedaan in ons WKO-systeem. Door middel van Warmte Koude Opslag waarbij we gebruik maken van grondwarmte en een wat ik noem ‘omgekeerde koelkast’ zijn onze energiekosten van 15% gedaald naar 5%. We gebruiken nu bijvoorbeeld de helft van de hoeveelheid gas die een normaal gezin gebruikt. Dat is echt geweldig”.

Tot slot vraagt Peter Kemps of we toch vooral ook de overige ‘bewoners’ van de Knotwilg willen noemen. Dat zijn Schoonheidssalon Jasmijn, Fysiotherapiepraktijk Melief, Fightcenter Chahma en Zwemvereniging De Meermin.

door Peter Vermeulen