Boeiende schoolbezoeken in kader herdenking Gibson en Warwick

STEENBERGEN – Hoewel hij Engels ‘met een heel klein beetje Nederlands’ spreekt en er af en toe wel iets vertaald moet worden, konden de leerlingen van de Nieuwe Veste vanmiddag uitstekend het indrukwekkende verhaal volgens dat Russ Taff Kitely op de basisschool kwam vertellen over de heldendaden van de Britse oorlogsvliegeniers, met in het bijzonder Guy Gibson en James Warwick, die mogen precies 70 jaar geleden in Steenbergen zijn neergestort.

Kitely maakte later zelf twaalf jaar lang deel uit van de Royal Air Force en is nu voorzitter van een steungroep voor veteranen, die ook de nagedachtenis aan onder anderen Gibson en Warwick levend houdt. Dat gebeurt vanuit Wales, waar de piloot en zijn navigator vandaan kwamen.

Gibson groeide tijdens de Tweede Wereldoorlog uit tot één van Engelands grootste helder. Hij gaf leiding aan het 617 Squadron, oftewel de Dambusters, die een groot verrassingsbombardement uitvoerden om de Duitse wapenindustrie lam te leggen, door de watertoevoer naar de fabrieken te vernietigen.

Stuiterbommen

Dat gebeurde met 56 bommenwerpers met een spanwijdte van 35 meter, die met een snelheid van 380 kilometer per uur slechts twaalf meter boven de grond vlogen, om onder de radar te blijven en hun doelen zo dicht mogelijk te kunnen naderen. Van geavanceerde techniek om precisie-bombardementen uit te kunnen voeren, was destijds nog geen enkele sprake, vertelde Kitely, vanmorgen ook al op de Welbergse basisschool Pius X en morgen op de Maria Regina.

Aandachtig werd er vanmiddag door de kinderen uit groep 7 en 8 van de Nieuwe Veste  geluisterd en ook gekeken, bijvoorbeeld naar het bescheiden hulpmiddel waarmee de vliegeniers hun vizier moesten richten op de Duitse dammen, waarop 4000 kilo zware stuiterbommen werden afgevuurd. ,,Zoals je een steen over het water laat zeilen,’’ lichtte Kitely toe.

Gesneuveld

De Dambusters waren weliswaar succesvol, maar leden ook grote verliezen. Van de 19 vliegtuigen keerden er acht niet terug. Van de 133 jonge militairen, vonden er 56 de dood  bij deze legendarische aanval.

Gibson en Warwick overleefden de operatie van 16 mei 1943, maar zouden ruim een jaar later op de terugweg van een bombardement boven Mönchengladbach op onfortuinlijke wijze sneuvelen.

Hun toestel stortte neer in Steenbergen, waar de twee begraven liggen op de begraafplaats aan de Nassaulaan. Daar worden zij morgen met een uitgebreide ceremonie (aanvang 14.00 uur, belangstellenden en betrokkenen kunnen vanaf 12.00 uur samenkomen bij De Wallevis) herdacht.

,,Wij zijn de inwoners van Steenbergen dankbaar dat de herinnering aan deze dappere mannen blijft voortbestaan,’’ stelde Kitely, overigens in het gezelschap van Sian Woodland, Philip Blackmore, Minke van der Pligt en Wesley van Beers.